Tuhannen karhun maa 

Juha Käkelä, Karhuveljekset Hiidenkivellä. Kuva Riitta Ryynänen.

Tuhannen karhun maassa yhdistyvät metsän myyttisen kuninkaan valtakunta ja ihmisen luoma kulttuuriympäristö. Puinen karhulauma karttuu Karhufestivaalin veistokilpailuissa vuosittain syntyvistä kymmenistä teoksista. 

Tuhannen karhun maan ydintä ovat Katri Vala Kulttuurikeskuksen pihapiirissä sijaitseva Karhuareena sekä sieltä Kansallistalolle päin ulottuva Karhumetsä. Täällä pääset ihailemaan karhuveistoksia ja monenlaisia veistotyylejä kaikkina vuodenaikoina.  

Elävä ja alati muuntuva veistospuisto ulottuu myös Ilomantsin kylänraitille, sillä yritykset ja yhteisöt ovat asettaneet karhuja ovensuilleen ja pihoihinsa. Tuhannen karhun maa onkin löytänyt paikkansa osana ilomantsilaista elämänmenoa ja vuodenkiertoa ulottuen myös lähiseuduille. Osuuspankki Vaara-Karjala on yksi festivaalin tukijoista, ja karhuja on matkannut Ilomantsin lisäksi Enon, Tuupovaaran ja Kiihtelysvaaran konttoreiden edustalle. 

Idea Tuhannen karhun maasta sai alkunsa vuoden 2010 tietämissä, kun ITE-taiteen kartoitus Pohjois-Karjalassa valmistui. Vaara-Karjalan Leaderin toiminnanjohtaja Jouni Korhonen heitti ilmoille toiveen, että ITE-toimintaa voitaisiin maakunnassa jatkaa, ja ideasta nappasivat kiinni Maaseudun Sivistysliiton kehittämispäällikkö Timo Reko ja MSL:n Vaara-Karjalan yhdistystä pitkään johtanut Kauko Kangas.  

Ajatus Karhufestivaalista syntyi, koska Ilomantsissa on runsas oikea karhukanta muutenkin. Haaveista ja ideoista tuli totta vuonna 2014, kun ensimmäinen Karhufestivaali pidettiin osana kansainvälistä, EU:n osarahoittamaa Puusta pitkään -hanketta. 

Vuosien kuluessa Ilomantsin Karhufestivaalista on kehittynyt karhunveiston todellinen kuninkuustapahtuma ja festivaalilla syntyneitä teoksia on kertynyt jo noin kolmisensataa.

Esa Leppänen, Hei halataan! (yksityiskohta). Kuva Riitta Ryynänen.

Karhufestivaalin veistokilpailun sääntöjen mukaan teokset jäävät osaksi veistospuistoa, Tuhannen karhun maata. Suurimman osan teoksista omistaa Maaseudun Sivistysliiton Vaara-Karjalan kulttuuriyhdistys, joka on Karhufestivaalin pääjärjestäjä ja pyörittää toimintaansa Katri Vala Kulttuurikeskuksessa ja Ilomantsin kunnalta vuokraamassaan Kansallistalossa. Osan veistoksista ovat lunastaneet Karhufestivaalia tukevat yritykset ja yhteisöt. Muutama veistos on valittu Maaseudun Sivistysliiton ITE-taiteen kokoelmaan.

Urpo Huotari, Tervetuloa Ilomantsiin! Kuva Riitta Ryynänen.
Raimo Hautaluoma, Palaveri erämaassa. Kuva Riitta Ryynänen.
August Eskelinen, Festarin tunnelma (yksityiskohta). Kuva Riitta Ryynänen.
Karhuveistokset heräämässä talviuniltaan ja lähdössä kevätretkelle. Kuva Maarit Hämäläinen-Koljonen.
Karhuareenalla Katri Vala Kulttuurikeskuksen pihapiirissä on karhuveistoksia vuosien varrelta.
Karhuja Karhuareenalla.

Sivun kuvat: Maarit Hämäläinen-Koljonen, Raija Kallioinen, Vilma Leminen, Riitta Ryynänen.